El ave solitaria (Elachura formosa) y la ciencia molecular

La verdad, a mi me parece que el tiempo que estamos viviendo de nuevos descubrimientos en el mundo de las aves es extraordinario.

A principios del siglo XXI, el grupo de fauna mejor conocido y más estudiado por la ciencia, parece que no debería de sorprendernos tanto con nuevos hallazgos pero … no es así.

Y no me refiero al impacto del cambio climático y sus consecuencias en el comportamiento de las aves, que podría ser, sino a algo más “profundo”, pero increíblemente interesante … cuando te lo explican.

La noticia se corresponde a marzo de 2014, cuando Internet recoge en sus páginas diferentes relatos de una misma historia. El protagonista es un pequeño pájaro que vive lejos, en los bosques tropicales y subtropicales del sudeste asiático. Esta especie ha sido un verdadero “quebradero de cabeza” para los estudiosos de la clasificación de las aves, al menos, hasta hace apenas un año, cuando análisis moleculares (ADN) han resuelto el misterio, con interesantes implicaciones en la taxonomía y la historia evolutiva de las aves.

Hábitat Elachura formosa

Hábitat Elachura formosa (Autor imagen: Emei Feng)

Su nombre en español es “ratina moteada”, el mundo anglosajón lo denomina “Spotted Wren-Babbler”, y los científicos Elachura formosa (antes Spelaeornis formosus).

Elachura formosa (Autor imagen: Emei Feng)

Elachura formosa (Autor imagen: Emei Feng)

Y ¿que tiene de especial este pequeñín?, pues una familia (taxonómicamente hablando) para él solo: Elachuridae. Esto significa que no tiene más parientes cercanos entre todas las especies de aves vivientes. Es un “solitario”, una especie “vieja”.

En el pasado lejano, cuando las aves se estaban transformando, evolucionando, hasta lograr la diversidad que ahora conocemos, este pequeño pájaro lo hizo eligiendo un camino que no fue seguido por ningún otro, ni produjo nuevos cambios (nuevas especies) hasta nuestros días. Una especie de experimento evolutivo único y singular que dio resultado, ya que ha sobrevivido hasta nuestros días.

Por su aspecto se parecería mucho a nuestro chochín (Troglodytes troglodytes) en tamaño, color, aspecto, comportamiento, hábitat,… pero su voz/canto es notablemente diferente. Taxonómicamente se situaba en la familia Timaliidae (babblers en inglés), grupo no representado en la Península Ibérica, siendo nuestro bigotudo (Panururs biarmicus) un pariente cercano. Pero los taxónomos notaron hace mucho tiempo que no todas sus características coincidían con las de este grupo.

Bigotudo (Panururs biarmicus)

Bigotudo (Panururs biarmicus)

Así, ¿cual es la causa de que su clasificación haya sido tan complicada hasta ahora?. Pues la misma razón por la que tiburones y delfines, siendo especies totalmente diferentes, tienen un aspecto similar: la “convergencia evolutiva”. Es decir, han encontrado similares respuestas (adaptaciones) ante unos mismos problemas (dificultades del medio ambiente que comparten), resultando de ello aspectos similares, que esconden notables diferencias de parentesco.

ConvergenciaEvolutiva

La solución a este enigma ha venido de la mano de los últimos análisis moleculares (dos segmentos de ADN mitocondrial y 5 del nuclear) efectuados por Per Alström y su equipo, que probarían que se trata de un “solitario”, de una especie única y separada del resto de paseriformes, y que podría ser, ella sola, una Superfamilia.

Esta circunstancia es muy extraña en las aves, como por ejemplo el extraño caso del Hoazín (Opisthocomus hoazin), ave sudamericana del tamaño de un faisán, con dos características realmente extrañas y primitivas: su alimentación vegetal tiene una digestión parecida a la de las vacas, usando la fermentación bacteriana para extraer los nutrientes (el ave tiene un olor parecido al estiercol). Y la más conocida, los polluelos tienen dos garras en cada ala, que les permiten trepar por el enmarañado mundo vegetal donde nacen (recordando la imagen típica del conocido fósil Archaeopteryx, mitad reptil mitad ave).

Hoatzin (Opisthocomus hoazin)

Hoatzin (Opisthocomus hoazin)

En conclusión: ¡¡¡ Todo un superviviente !!!.

Enlaces de interés.

BBC, artículo

HBW, artículo

Imágenes del hábitat y de la especie

ScienceShot, breve artículo y enlace al canto

Artículo breve Reservoir Birds

The Guardian, artículo

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